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Allergies

La réponse à 4 grandes questions sur les allergies

Même si vous avez vous-même des allergies ou que vous connaissez quelqu’un qui en a, il est fort à parier que vous n’avez pas encore élucidé tous les mystères qu’elles recèlent, en particulier les symptômes par lesquels elles se manifestent, puisqu’ils sont variables. Les réponses apportées aux 4 questions suivantes vous éclaireront non seulement sur certaines caractéristiques bien connues des allergies, mais également sur d’autres aspects de ces maladies dont on parle moins souvent.

1. Pourquoi certaines personnes ont-elles des allergies alors que d’autres en sont exemptes?

En quelques mots, les allergies sont déclenchées par le système immunitaire. Or, le système immunitaire de chaque personne réagit d’une façon bien particulière à un stimulus donné. On dit qu’une personne est allergique lorsque son système immunitaire est particulièrement sensible à une substance appelée « allergène », qui est normalement inoffensive. En présence de cette substance, le système immunitaire libère diverses substances chimiques (principalement l’histamine) dans la circulation sanguine, qui provoquent une réaction caractérisée entre autres par une inflammation (réaction allergique).

Il faut savoir que certains facteurs génétiques entrent en ligne de compte. Plus précisément, le risque d’allergie s’établit à 50 % chez les personnes dont l’un des parents est allergique et à 75 % chez celles dont les deux parents souffrent d’allergies. Précisons toutefois que les enfants n’ont pas toujours le même type d’allergie que leurs parents.

2. Quels sont les principaux types d’allergie et les symptômes d’allergie les plus courants?

La rhinite allergique saisonnière, que l’on appelle couramment « rhume des foins », est déclenchée par l’inhalation de certaines particules en suspension dans l’air, comme le pollen libéré par les plantes (gazon, mauvaises herbes, fleurs et arbres), et peut se manifester par les symptômes suivants :

  • écoulement nasal ou démangeaisons nasales;
  • éternuements et congestion nasale;
  • irritation de la gorge, toux, respiration sifflante;
  • démangeaisons oculaires, enflure des paupières;
  • maux de tête.

Les rhinites allergiques sont chose courante chez les personnes qui font de l’asthme et celles qui ont une dermatite.

Les allergies alimentaires, qui sont provoquées par des protéines présentes dans certains aliments (comme les arachides, les noix et les fruits de mer), peuvent être plutôt graves. Les symptômes d’allergie alimentaire les plus courants sont énumérés ci-dessous :

  • enflure de la gorge, de la langue, des lèvres, des yeux ou du visage;
  • urticaire, éruption cutanée ou démangeaisons;
  • rougeur ou pâleur du visage;
  • difficultés à respirer ou à avaler;
  • faiblesse, malaise ou perte de connaissance;
  • accélération du pouls;
  • chute de la tension artérielle;
  • crampes, vomissements ou diarrhée.

L’allergie à la poussière est plus précisément une allergie aux acariens (animaux microscopiques qui prolifèrent dans la poussière qui s’accumule dans la maison). En général, les acariens sont inoffensifs (en ce sens qu’ils ne mordent pas et qu’ils ne transmettent pas de maladies infectieuses) si ce n’est qu’ils provoquent des réactions allergiques chez certaines personnes. Si tel est votre cas, voici une liste des symptômes que vous pourriez avoir :

  • écoulement nasal ou démangeaisons nasales;
  • démangeaisons oculaires, larmoiement;
  • difficultés à respirer, toux, respiration sifflante;
  • sensation de serrement à la poitrine;
  • éruptions cutanées rouges s’accompagnant de démangeaisons ou formation de petites cloques sur la peau.

Les réactions allergiques aux acariens de la poussière peuvent également déclencher des crises d’asthme ou d’eczéma.

Par « allergie aux animaux », on entend une réaction allergique aux squames (peau morte) des animaux ou à une protéine présente dans leur salive ou leur urine. En général, ce type d’allergie se manifeste par des démangeaisons oculaires, des larmoiements, une congestion nasale et des éternuements.

Certaines réactions allergiques sont déclenchées par des piqûres ou des morsures d’insecte (plus précisément, par le venin qui est transmis à ce moment-là). Vous vous êtes déjà probablement fait mordre par un insecte; par conséquent, vous connaissez, comme la plupart des gens, les symptômes de morsure (douleur, enflure et rougeur). Dites-vous qu’en cas d’allergie, ces symptômes sont bien plus graves :

  • enflure et rougeur pouvant persister pendant plus de 6 jours;
  • fatigue;
  • nausées;
  • légère fièvre.

L’allergie au latex (matière avec laquelle sont fabriqués certains types de gant et de condom) est assez courante, elle aussi. Dans ce cas, les réactions sont provoquées par certaines protéines qui entrent dans la composition du latex. Vous remarquerez que les symptômes ne touchent pas seulement la peau :

  • irritation des yeux et larmoiement;
  • écoulement nasal et crises d’éternuements;
  • toux, respiration sifflante et essoufflement;
  • démangeaisons, éruptions cutanées ou urticaire;
  • troubles digestifs.

Certaines réactions allergiques peuvent se manifester par des symptômes graves qui peuvent s’avérer mortels. Vous trouverez un complément d’information sur ces réactions graves, qui sont appelées « réactions anaphylactiques » ou « anaphylaxie », dans la réponse suivante.

3. Qu’est-ce que l’anaphylaxie?

L’anaphylaxie est la réaction allergique la plus grave. Elle peut s’intensifier en très peu de temps (c’est-à-dire dans les secondes ou les minutes qui suivent l’exposition à l’allergène) et, dans certains cas graves, elle peut être mortelle. En général, les symptômes apparaissent quelques minutes après l’exposition à l’allergène, mais il arrive parfois qu’ils se déclarent au bout d’une trentaine de minutes ou plus.

Les principaux facteurs déclencheurs (causes) des allergies sont les aliments, les insectes (leur venin), certains médicaments et le latex. Cela dit, dans certains cas, l’anaphylaxie peut être idiopathique, c’est-à-dire qu’on en ignore la cause.

Les symptômes de l’anaphylaxie peuvent être très graves et toucher un ou plusieurs organes, systèmes ou appareils :

  • peau (démangeaisons, urticaire, rougeur, pâleur);
  • gorge (enflure, difficulté à avaler, serrement ou constriction, irritation);
  • poumons (difficultés à respirer, essoufflement ou respiration sifflante);
  • nez (congestion);
  • lèvres et langue (picotements ou enflure);
  • cœur (affaiblissement du pouls, accélération du rythme cardiaque ou palpitations);
  • chute de la tension artérielle (étourdissements, évanouissement, choc, perte de connaissance);
  • appareil digestif (nausées, vomissements, diarrhée);
  • système nerveux (peur, stress, anxiété, panique).

4. Les symptômes d’allergie peuvent-ils varier au fil du temps?

Oui, en réalité, ils peuvent varier considérablement d’une réaction allergique à l’autre, même si c’est le même allergène qui est en cause chaque fois. En général, la première réaction à un allergène donné est légère, mais les réactions suivantes s’intensifient à mesure que se multiplient les expositions à cet allergène. Précisons par ailleurs que si on a certaines allergies à vie, il y en a d’autres qui finissent par s’atténuer avec le temps.

De plus, les réactions allergiques varient beaucoup d’une personne à l’autre : il se peut que l’exposition à un allergène donné déclenche immédiatement des crises d’éternuements chez une personne, mais qu’elle entraîne d’autres types de symptômes (pulmonaires, par exemple) chez une autre.

Quels que soient les symptômes d’allergie que vous ressentez, prenez-les en charge dès leur apparition, en particulier si vous avez besoin d’un traitement médical.

Pour obtenir plus d’information et du soutien, cherchez « allergies » sur le site Chercher du soutien; vous y trouverez la liste des organismes de votre secteur.

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